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Maisons de retour : une drôle de liberté

Alter Échos n° 349 19 novembre 2012 Cédric Vallet

Les maisons de retour sont une alternative à la détention de familles étrangères en centres fermés. Seulement 25 % des familles « détenues» disparaissent. Malgré ce chiffre, on annonce le retour de l’enfermement. Reportage à Tubize.

Pas de barbelés ici. Ni de gardiens, ni de barreaux. Rien de tape-à-l’œil. Au contraire, le bâtiment situé rue de Bruxelles, à Tubize,passerait totalement inaperçu sans sa petite plaque dorée, dans le hall d’entrée, indiquant « Office des étrangers ».

Quatre appartements, hébergeant des familles étrangères, se répartissent sur trois étages. Certaines de ces familles sont en attente d’un« éloignement » vers leur pays d’origine. Les autres espèrent une autorisation de pénétrer officiellement sur le territoire belge, suiteà leur arrestation à la frontière.

Nous sommes devant des « maisons de retour ». C’est LA fameuse alternative à la détention des familles étrangères avec enfants. Celle dont onparle hors de nos frontières et qui permet à l’Office des étrangers de redorer un peu son blason, terni par des années de détention de mineurs.

Les familles qui passent dans ces habitations sont officiellement détenues. Mais dans les faits, elles ne le sont pas. Les portes sont ouvertes. Rien ne les empêche de prendre lapoudre d’escampette pendant la nuit et de tenter à nouveau leur chance. Dans les appartements, elles vivent sans surveillance et peuvent rythmer leurs journées comme ellesl’entendent, cuisiner ce que bon leur semble. Les enfants peuvent aller à l’école. Les appartements sont fonctionnels et confortables. On est bien loin des conditions dedétention auxquelles étaient confrontées les familles dans les centres fermés 127 ou 127 bis, attenants à l’aéroport de Zaventem.

Combien de maisons de retour

Le site de Tubize compte quatre appartements permettant chacun d’accueillir six personnes. Un studio est à disposition pour trois personnes. Un cinquième appartement serabientôt fonctionnel. A Zulte, il y a trois maisons pour huit à dix personnes chacune, ainsi que trois studios. Sint-Gillis-Vaast est le plus gros site avec ses cinq maisons permettantchacune de loger aisément une dizaine de personnes. Enfin, on compte trois maisons pour six à huit personnes à Tielt. Deux autres sites devraient s’ouvrir en 2013.Perspective : dix maisons supplémentaires.

Ces familles ne sont pas seules. Elles sont accompagnées par un coach de l’Office des étrangers, ou un fonctionnaire de retour, ou un assistant social, tout dépend dupoint de vue. Son rôle est simple : informer les familles et les accompagner au retour, sauf si des perspectives de séjour subsistent. Mais il est à la fois complexe, car ladiversité des situations des familles oblige les coaches à jongler avec de nombreuses compétences. « Nous avons énormément de tâches, expliqueJohan, coach à Tubize : nous expliquons les décisions juridiques, administratives, mais aussi les aspects logistiques, les règles de vie, les chèques repas. Les gensse confient, nous les écoutons. »

Entre une famille arrivée à la frontière, demandeuse d’asile et une autre qui aura passé cinq ans dans la clandestinité en Belgique, en attented’expulsion, on imagine aisément que l’approche doit être bien différente. « Les illégaux, lorsqu’ils arrivent après une arrestationà 6 h du matin, peuvent être en état de choc, témoigne Johan. Dans ce cas, on ne donne qu’une info générale puis on explique, le lendemain, lestenants et aboutissants de la procédure, les perspectives de rapatriement. »

James ne se sent pas libre

Au deuxième étage, James et sa femme acceptent de nous recevoir. Leurs deux jumeaux de huit ans sont à l’école. Quant au petit dernier, il fait un somme dans sachambre. James a la carrure imposante. Il pèse bien ses mots. Il hésite et regarde au loin, avant de se lancer. Il se dit « déprimé » par sasituation. Cela fait huit ans qu’il vit en Belgique ; sa procédure de régularisation pour raisons médicales s’est éternisée. La décision aété rendue par l’Office des étrangers, en juillet dernier : négatif. Il tient à partager le souvenir encore vivace de son arrestation :« Entre le paiement de la maison à Charleroi, l’eau, l’électricité, les frais pour l’école, la vie était trop difficile. Nous sommesallés au CPAS pour demander de l’aide. L’assistant social nous a dit d’attendre. C’est la police qui est arrivée. Ils nous ont dit « vous n’avezpas de papiers » et nous ont emmenés au poste. Je suis resté seul en cellule. Les enfants ont pu rentrer avec leur mère et, deux jours après, la police nous aemmenés ici. » Certes, les portes de l’appartement sont ouvertes, mais James ne se sent pas libre pour autant. « On nous a bien dit que c’était uncentre de détention. Mais que grâce aux enfants, on peut sortir la journée et rentrer avant 10 h du soir. »

Il se souvient du premier jour dans cet appartement, au mois d’octobre, lorsque « l’assistant social » lui a expliqué qu’il pouvait faire appel. Ils’accroche à cet espoir. Mais le retour au Nigeria, il préfère ne pas trop l’évoquer : « Je veux rester ici, m’occuper de mes enfants. Ilsparlent le français et ne connaissent que la Belgique. Ils parlent tout le temps de leurs copains de classe à Charleroi. Donc s’ils veulent me forcer à rentrer, je peuxpeut-être accepter, mais à une condition, qu’ils s’occupent des enfants. »

Pas évident d’accompagner « au retour » ces familles installées depuis des lustres en Belgique. « On leur parle des programmes deréintégration, car la plupart du temps il n’y a pas de possibilité de séjour, estime Johan. Mais si quelqu’un dit « je ne partirai jamais », même enparlant dix heures, on ne va pas changer ça. »

Les centres fermés : le retour

Pour l’Office des étrangers, comme pour des associations de droit des étrangers, ces maisons sont une expérience globalement positive. D’abord parce qu’ellesévitent le traumatisme de la détention. Ensuite, parce que le taux de disparition n’est que de 25 %. Les autres familles retournent dans leur pays d’origine(46,5 %) ou sont libérées par l’Office des étrangers (28,5 %). Dans cette dernière catégorie, on retrouve des statuts de réfugiés ou,plus rarement, des régularisé
s.

Il n’empêche, pour une administration dont l’objectif est bien de faire partir ceux qui n’ont pas de papiers, 25 % de disparitions reste un chiffre tropélevé. Pour cela, Geert Verbauwhede, conseiller à l’Office des étrangers, espère développer un système en cascade. L’idée serait tout d’abordde « coacher » les familles à domicile. Un souhait partagé par les associations, afin d’éviter une rupture inutile avec le milieu de vie. En casd’échec : transfert en maison de retour. Et si cette option échoue : détention. On sait que cinq « appartements » devraient être construitsl’an prochain dans l’enceinte du centre fermé 127 bis, spécialement pour les familles. « On aura une sorte de bâton pour dire : « si vous disparaissez, vous pourrezvous y retrouver ». » Le responsable de l’Office des étrangers jure ses grands dieux qu’il ne s’agit pas vraiment d’un retour de l’enfermement des familles. « Cela seraiten dernier recours et pour des durées très courtes », argumente-t-il.

La fameuse alternative à la détention deviendrait un simple palier avant l’enfermement. Ce que regrettent les associations, comme l’explique Katja Fournier, de la Plate-formemineurs en exil : « Pour nous, même en prison dorée, la détention pose problème. Les 25 % de disparitions ne sont pas vraiment analysées. Ilfaut se souvenir des dégâts que provoque la détention sur les enfants. Et notre but, c’est bien de limiter ces dégâts. »

Image : Agence Alter/Cédric Vallet

A propos de l'auteur

Cédric Vallet

Cédric nous vient tout droit du Sud… de la France, de Montpellier précisément. D’ailleurs, s’il ne devait pas travailler, il passerait son temps à jouer à la pétanque. Avec son collègue Julien Winkel, il forme le « pôle excellence » de la rédaction d’Alter Échos. Ce qui explique que son héros, c’est ledit Julien Winkel, dans ses grands jours. Doté d’un sens de l’humour bien aiguisé dont il fait souvent montre dans ses papiers, Cédric nous définit le social comme un bolo au Verschueren ; « ça n’existe plus mais c’était « social ». Il pratique le journalisme pour contredire tout le monde, tout le temps, à commencer par lui-même. cedric [dot] vallet [at] alter [dot] be

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